Property from a Distinguished Mexican Collection


Lot Closed

October 11, 04:01 PM GMT


3,000,000 - 5,000,000 USD

Lot Details


Property from a Distinguished Mexican Collection



oil on canvas, in ten adjoined double-sided panels, in wooden frame

78¾ by 220½ in. 201.8 by 560 cm (overall)

Executed in Mexico circa late 17th century.

Ginori-Lisci Family, Milan

Galerías La Granja, Mexico City (and sold: Morton Subastas, Mexico City, April 24 1991, lot 43)

Acquired at the above sale

Teresa Castelló Iturbide & Marita Martínez del Río de Redo, Biombos Mexicanos, Mexico City, 1970, discussed p. 36

Gustavo Curiel, "Los biombos novohispanos: escenografías de poder y transculturación en el ámbito doméstico" in Viento detenido: Mitologías e historias en el arte del biombo, Biombos de los siglos XVII al XIX en la colección del Museo Soumaya, Mexico City, 1999, discussed pp. 9-32

Elisa Vargaslugo, "Imágenes de la conquista en el arte del siglo XVII: dos visiones" in Imágenes de los naturales en el arte de la Nueva España, Siglos XVI al XVIII, Mexico City, 2005, discussed pp. 121-123

This painting is part of the National Heritage of Mexico and cannot be permanently exported from the country. Accordingly, it is offered for sale online, and will not be available for inspection or delivery outside of Mexico. The painting will be released to the purchaser in Mexico, in compliance with all local requirements. Prospective buyers may contact Sotheby’s representatives in Mexico for an appointment to view the work.

Novo-Hispanic painted folding screens, or biombos, were inspired by Asiatic products of a similar type that were arriving in Mexico City by 1598 if not earlier. The imported screens formed part of the household effects of wealthy individuals returning from the Philippines or were special gifts in embassies of good will to high officials of the Spanish crown. Very soon, the painters of the Viceroyalty adopted them and reinterpreted them. The screens of Novo-Hispanic manufacture are works of extreme luxury that were placed, by way of back-cloths on the daises, reception rooms, bedrooms and parlors of mansions. These versatile pieces of furniture set forth a variety of themes of local history, countryside excursions, mythological subjects, daily life and hunting scenes, among other matters. They are regarded as exponents of a particular group culture, in which erudite messages serving the interests of criollo identity are encapsulated.

A specific group of these items—dated to the second half of the seventeenth century—comprises those that narrate on one face the conquest of Mexico-Tenochtitlan, while the opposite side shows breathtaking views of Mexico city. Such is the case of this exceptional ten-leaf rodastrado (a screen intended to enclose a dais) which was once owned by the noble Ginori-Lisci family of Milan. Later, the biombo passed to the La Granja Gallery, in Mexico City, before being acquired by the present owner via Louis C. Morton Subastas in 1991. This work is related various other pieces on the same theme: outstanding examples being the screen in the Museo Franz Mayer (previously owned by the antiquarian Ramón Aranda); the one in the Museo Nacional de Historia, known as the biombo of the Counts of Moctezuma, (now in two separate parts); and that known as the biombo of the Marquesa de Huétor de Santillán, in Madrid. All of these have close similarities and coincidences in their compositions, iconographies and craftsmanship.

The Conquest screens must also be compared with separate canvases on the same theme, and with the formidable paintings with shell inlay executed on panels which show scenes of the military exploit under Cortes’ command. The passages of heroic epic chosen by the painter of the screen in question here were informed mainly by texts written by the soldier and chronicler Bernal Díaz del Castillo. The guiding thread of the narrative begins with the meeting between Cortés and Moctezuma on the causeway of Iztapalapa, a scene that appears in the upper right-hand side of the piece. There the tlatoani of the Mexica Indians is seen accompanied by principal lords, seated beneath a canopy on a baroque throne which is transported on shafts by bearers. In the Spanish company the Mercedarian friar Bartolomé de Olmedo and the secular priest Juan Díaz. Fifteen valiant members of the local indigenous nobility also appear dispersed across the panels of the biombo, identified by cartouches inscribed with their personal names. We see the figures of the third king of Tlatelolco, Cuauhtémoc, Chimalpopoca, Itzcóatl, etc., as well as those of an enormous host of eagle and tiger warriors in ferocious combat against the Spaniards. The arms borne by the Indians are macuáhuitls (a kind of wooden club equipped with obsidian blades), bows and arrows and round shields, while the invaders attack their adversaries with novel instruments of warfare and horses. The violent struggle includes the assaults on the Templo Mayor in Tenochtitlan and the cú of Tlatelolco; here we see the insignia of the Spaniards raised while an idol in the form of a winged dragon tumbles down the steps of the pyramid of that ancient barrio. Likewise the scene of the much-debated leap of Pedro de Alvarado, an act which is said to have taken place during the withdrawal following the Noche Triste. Nearby, the figures of Malinche and her father appear. The final leaf on the left side shows the famous brigantines that Cortés ordered to be made for the siege of Tenochtitlan. In prominent positions are placed the images of Moctezuma—standing on a high balcony, moments before being stoned to death—and the fabulous treasure horde of the indigenous monarch that is glimpsed within a chamber that is on the point of catching fire. The narrative has no definite time line, but begins with the encounter between Cortés and Moctezuma, and ends with the fall of the pre-Hispanic city and the capture of the indigenous nobility. A cartouche with twelve separate legends refers to the main events of the armed struggle.

On the opposite side of the screen a grandiose bird’s-eye view of Mexico City can be seen—an image based on a plan drawn by Juan Gómez de Trasmonte (1628). The Spanish city carries a long explanatory inscription, under the title of “The Very Noble and Loyal City of Mexico”, containing 71 references to particular sites and monuments, among which are the Plaza Mayor with its market stalls and the cathedral and Viceroys’ palace, a building in which the famous balcony of the Vicereine can be identified. All the buildings were painted with complete liberty and fantasy. The painting emphasizes the undeviating lines of the streets laid out upon a rectilinear plan and ordered by blocks. The aristocratic Paseo de la Alameda, the aqueduct of Chapultepec and the “caños de San Juan” (canals that carried water to the city center) are clearly depicted, as well as public fountains and other canals, all framed by the Sierra Nevada with the volcanoes. Nor could the famous sanctuary of Guadalupe, situated beyond the limits of the urban plan, be omitted. It is worth stressing that the city was viewed from a point on what one imagines is a terrace crowning the Casas Reales of Chapultepec which includes a parapet painted in imitation of jasper. The majestic appearance of this Urbs Nova expresses the dignity and nobility of the Creoles within a new legal order, while contrasting the violent drama of the conquest with the peace and order of a loyal city viewed as if devoid of inhabitants. Both scenes, of a foundational nature, were framed by a gilded fringe profiled in black and a festive margin filled with flowers of many colors inspired by seventeenth-century Flemish floral paintings.

Los biombos de pintura novohispanos tienen sus antecedentes en los muebles asiáticos de este tipo que arribaron a la Ciudad de México a partir de por lo menos 1598. Los de importación formaron parte de menajes de casa de potentados que regresaban de las Islas Filipinas o fueron regalos especiales en embajadas de buena voluntad a gobernantes de la Corona española. Muy pronto, los pintores del virreinato los adoptaron y reinterpretaron. Los biombos de factura novohispana son obras de lujo extremo que se disponían, a manera de telones de fondo, en los estrados, salas de visitas, recámaras y asistencias de las mansiones. Estos versátiles muebles despliegan variados asuntos de la historia local, paseos, temas mitológicos, escenas de la vida cotidiana y de caza, entre otros tópicos. Se les considera exponentes de una especial cultura de grupo, donde quedaron de manifiesto eruditos mensajes al servicio de la identidad criolla. Un grupo específico de estos muebles -fechados en la segunda mitad del siglo XVII- son los que narran en una de sus caras la conquista de México-Tenochtitlan, en tanto que del lado contrario exhiben sorprendentes vistas de la Ciudad de México. Tal es el caso de este excepcional rodastrado de diez hojas, mismo que fue propiedad de la noble familia Ginori-Lisci de la ciudad de Milán. Más tarde, el biombo pasó a Galerías “La Granja”, de México, para luego ingresar a Galerías Louis C. Morton. Esta obra se relaciona con otro conjunto de muebles del mismo tema, entre los que destacan, el del Museo Franz Mayer (antes propiedad del anticuario Ramón Aranda), el del Museo Nacional de Historia, conocido como biombo de los condes de Moctezuma, (ahora en dos partes), además del de la marquesa de Huétor de Santillán, de Madrid. Todos ellos participan de similitudes y coincidencias muy cercanas en las composiciones, las iconografías y el oficio. Los biombos de la conquista deben compararse también con óleos sueltos de este tema, y con los formidables tableros de pintura y concha nácar (enconchados) que despliegan asuntos de la gesta armada bajo el mando de Cortés. Los pasajes de la bélica epopeya que eligió el pintor del biombo que se comenta se informan principalmente en textos del soldado cronista Bernal Díaz del Castillo. El hilo conductor de la narración comienza con el encuentro de Cortés con Moctezuma en la calzada de Iztapalapa, escena que aparece en la parte superior derecha del mueble. Allí se observa al tlatoani de los mexicas sobre un trono barroco, acompañado por señores principales, quienes lo transportan en andas, bajo palio. En la comitiva española destacan los religiosos Bartolomé de Olmedo y Juan Díaz. También aparecen regados, entre las hojas del biombo, quince valerosos indígenas de la nobleza local, identificados por rótulos con sus nombres específicos. Se perciben las figuras del tercer rey de Tlatelolco, Cuauhtémoc, Chimalpopoca, Itzcóatl, etcétera, así como las de un sinfín de feroces caballeros águila y tigre, quienes guerrean contra los hispanos. Las armas que portan los indígenas son macuáhuitls, flechas, arcos y rodelas, en tanto que los españoles atacan a sus adversarios con novedosos instrumentos de fuego y caballos. La encarnizada lucha incluye los asaltos al Templo Mayor de México y al cú de Tlatelolco, sitio, este último, donde se enarbola la insignia de los

castellanos, al tiempo que cae por las gradas de la pirámide de ese barrio un ídolo con figura de dragón alado. Asimismo se pintó la escena del discutido salto de Pedro de Alvarado, acto que se dice tuvo lugar durante la retirada de la Noche Triste. Cerca de allí aparecen las figuras de la Malinche y su padre. La hoja de la extrema izquierda deja ver los famosos bergantines que hizo construir Cortés para sitiar a la Ciudad de México. En lugares preponderantes se dispusieron las imágenes de Moctezuma - ubicado en lo alto de un balcón, momentos antes de ser apedreado y muerto-, y la recreación del fabuloso tesoro del monarca indígena que asoma del interior de un aposento que está a punto de incendiarse. El discurso no tiene un tiempo lineal definido, pero inicia con el encuentro de Cortés y Moctezuma, para finalizar con la caída de la ciudad prehispánica y la captura de la nobleza indígena. Una cartela con doce leyendas concretas remite a los principales sucesos de la lucha armada.

Del lado contrario del biombo se observa una grandiosa vista “a ojo de pájaro” de la Ciudad de México, imagen que se informa en el plano de Juan Gómez de Trasmonte (1628). La ciudad de españoles ostenta una larga cartela explicativa, bajo el enunciado de “La Muy Noble y Leal Ciudad de México”, la cual contiene 71 referencias a sitios y monumentos concretos, entre los que destacan la Plaza Mayor con puestos de comerciantes, la catedral y el palacio de los virreyes, construcción en la que se identifica al célebre balcón de la virreina. Todos los edificios fueron pintados de manera libre y fantasiosa. Se aprecian, también, las rectas calles tiradas a cordel, ordenadas por manzanas, una recreación del aristocrático paseo de la Alameda, el acueducto de Chapultepec y los caños de San Juan, además de fuentes públicas y acequias, todo ello enmarcado por la Sierra Nevada con los volcanes. No faltó en la vista el afamado santuario de Guadalupe, situado “extramuros” de la traza urbana. Cabe destacar que la ciudad fue captada desde una supuesta terraza en lo alto de las Casas Reales de Chapultepec que incluye un antepecho de pintura que imita jaspes. Su majestuosidad, en tanto Urbs Nova, expresa la dignidad y nobleza de los americanos dentro del nuevo orden jurídico, al tiempo que el violento dinamismo del drama de la conquista contrasta con la paz y el orden de una ciudad leal, sin habitantes. Ambas escenas, de carácter fundacional, fueron enmarcadas por una franja dorada perfilada de negro y una festiva guía de coloridas flores, basada en los cuadros de flores de la pintura flamenca seiscentista.