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Details & Cataloguing

Arts d'Afrique et d'Océanie

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Paris

Masque papillon, Bwa, Burkina Faso

Provenance

Collecté à la fin des années 1950 par Marie-Ange Ciolkowska
Collection René Rasmussen, Paris
Loudmer et Poulain, Paris,  "Succession René Rasmussen", 14 décembre 1974, n° 9, p. 16
Collection John et Marcia Friede, Rye
Collection Thomas G.B. Wheelock, New York

Exhibited

New York, Guggenheim Museum, Africa, The Art of a Continent, 100 Works of Power and Beauty, 7 Juin-29 Septembre 1996
New York, Metropolitan Museum of Art, Genesis: ideas of origin in African sculpture, 19 Novembre 2002- 6 Juilllet 2003

Literature

Zwernemann, "Masken der Bobo-Ule und Nun aim Hamburgishen Museum für  Völkerkunde", Mitteilungen aus dem Museum für Völkerkunde Hamburg, n° 8 : 45-83, 1978, p. 55, fig. 6
Roy & Wheelock, Land of The Flying Masks, Art and Culture in Burkina Faso, The Thomas G.B. Wheelock Collection, 2007, p. 231, n° 175
Phillips, Africa, the Art of a Continent , 100 Works of Power and Beauty, 1996 : 160-161 n°83
LaGamma, Genesis ideas of origin in African sculpture, 2002 : 62, n°25
Pemberton, "Genesis, Ideas of Origin in African Sculpture", African Arts, vol. XXXVI, Printemps 2003, p. 84

Catalogue Note

En 1996, le musée Guggenheim de New York accueillait l'exposition Africa, Art of A Continent. Parmi les cent objets sélectionnés pour l'étape américaine de la célèbre exposition de Tom Phillips s'imposait cet exceptionnel masque papillon, marquant enfin la reconnaissance de masques anciens du Burkina Faso parmi les chefs-d'œuvre de l'art africain.

Contrairement aux masques en feuilles liés au culte du Do et communs à tous les Bwa, les masques en bois, associés aux mythes et relatant, lors des danses, l'histoire de la création des clans, sont spécifiques aux Bwa du Sud. Appelés Niénegué (ou Nyaynegay), ces derniers occupent la région de Kademba, voisine du pays Gurunsi (peuples Nuna, Winiama et Nunuma) auxquels ils ont emprunté cette tradition artistique et cultuelle. Leurs masques figuratifs représentent les animaux qui marquèrent la destinée des ancêtres fondateurs du clan. Parmi eux, le "papillon" (yehoti) propre aux clans localisés autour de Dossi et de Boni, constitue l'expression à la fois la plus rare, la plus spectaculaire et la plus complexe.

Ce masque - le chef-d'œuvre du corpus - porte à son paroxysme l'abstraction contenue dans la beauté des formes et du décor polychrome. A l'ampleur majestueuse des ailes subtilement incurvées (l'un des plus larges du corpus) s'ajoute la maîtrise inégalée de l'ornementation. La densité picturale est accentuée par l'onde ininterrompue des dix cercles concentriques dont les lignes externes se fondent l'une dans l'autre et se prolongent hors champs, tandis que s'impose, au centre, la force remarquable du visage aux traits projetés dans l'espace, encadrés par trois paires d'yeux. Selon Christopher Roy (1987, p. 295), les papillons - qui éclosent au printemps et se regroupent autour des mares laissées par les premières pluies - symbolisent la vie nouvelle née de la montée de la sève". Cette iconographie du renouveau est également présente dans les cercles concentriques, interprétés comme la représentation des "puits sacrés jamais taris, que les ancêtres ont découvert en s'installant dans la région", tandis que les motifs en damiers noirs et blancs envahissant le dos du masque rappelleraient "les nattes sur lesquelles s'asseyent les initiés" (idem, p. 297).  

Il fut photographié à Dossi en 1955 par Jürgen Zwernemann et Kunz Dittmer (directeur du département Afrique au musée d'ethnographie d'Hambourg) à côté d'un autre masque, à l'évidence beaucoup plus récent. Sa grande ancienneté - déjà attestée sur ce cliché de 1955 - se révèle dans la profonde patine du bois et confirme l'importance de ce masque précieusement conservé, de génération en génération, dans le sanctuaire incarnant "la puissance spirituelle des masques" (idem). Selon Thomas G.B. Wheelock, il est tout à fait vraisemblable que les lignages de Dossi aient adopté la tradition Gurunsi des masques en bois bien avant les clans de Boni, et que la création de ce masque "précède la fin du XIXe".  

Sa beauté, sa rareté et son ancienneté en font l'une des pièces majeures de la collection Thomas G.B. Wheelock, et rendent hommage à son engagement remarquable pour la reconnaissance des arts du Burkina Faso.

 

Bwa butterfly mask, Burkina Faso

1996, the Guggenheim Museum in New York hosted an exhibition entitled Africa, Art of a Continent. Amongst the hundred objects selected for display in the US leg of Tom Phillips' famous exhibition, this exceptional butterfly mask stood out, a testament to the long-awaited recognition of ancient masks from Burkina Faso as masterpieces of African art.

Unlike the leaf masks that were related to the Do ritual and shared by all the Bwa, the wooden masks - related to myths and used, during dances, to recount the history of the creation of the clans - were unique to the southern Bwa people. They are known as the Nienegue (or Nyaynegay) people and live in the Kademba region, close to the Gurunsi country (Nuna, Winiama and Nunuma people), from which they borrowed this artistic and religious tradition. Their figurative masks depict animals that influenced the fate of the founding ancestors of the clan. Amongst them, the "butterfly" (yehoti) - specific to clans located around Dossi and Boni - is their rarest, most spectacular and most complex expression.

This mask - the masterpiece of the corpus - brings the abstraction in formal beauty and polychromatic design to a climax. The magnificent amplitude of the delicately curved wings (one of the largest within the corpus) is complemented by the unparalleled virtuosity of the ornamentation. The pictorial density is compounded by an unbroken wave of ten concentric circles whose outlines merge into one another and extend outside of the mask itself. At the midsection of the butterfly, the face stands out forcefully with its features projecting into the space ahead and framed by three pairs of eyes. According to Christopher Roy (1987, p. 295), butterflies - which hatch in the spring and cluster around pools left by the first rains of the year – "are a symbol of new life brought by the rise of the new sap". This iconography of renewal is also apparent in the concentric circles, interpreted as "sacred wells that never run dry, which the ancestors discovered when they settled in the area", while the checkerboard of black and white dominating the back of the mask may refer to "black and white mats that the initiates sat upon" (ibid, p. 297). 

It was photographed in Dossi in 1955 by Jürgen Zwernemann and Kunz Dittmer (head of the Department for Africa of the Ethnological Museum in Hamburg) alongside another, visibly much more recent, mask. Its great age - already documented in this 1955 picture - is evidenced by the deep patina of the wood and proves the significance of this mask, which was carefully preserved from one generation to the next in the sanctuary "that embodies the spiritual power of the masks" (ibid). According to Thomas G. B. Wheelock, it is highly probable that the Gurunsi tradition of creating wooden masks was appropriated by Dossi lineages long before the Boni clans also took it up, and that the creation of such masks "dates back to before the late 19th century". 

Its beauty, its rarity and its age make it one of the major pieces of the Thomas G. B. Wheelock collection and are a testimony to his remarkable commitment to the recognition of Arts from Burkina Faso.

 

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